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Quindi è così. Mi sto dimenando in mezzo al Bosforo, lo stretto che divide Istanbul e separa l'Europa dall'Asia.

Sto ingoiando bocconi di salamoia mentre un piccolo rigonfiamento sgradevole mi bagna la testa. Sono spinto da centinaia di altri nuotatori che si fanno strada irrompendo. I miei occhiali si appannano e sono in acqua da pochi minuti.

Il traguardo sembra spaventosamente distante, molto a sud. E mi chiedo: che diavolo ci faccio qui?

L'ho fatto! James Landale ha festeggiato al traguardo dopo aver corso nello stretto del Bosforo

La risposta, ovviamente, è pateticamente prevedibile. Compio 50 anni quest'anno, l'ennesimo uomo che tenta di resistere alla mezza età con una futile dimostrazione di abilità fisica. Ad alcuni cliché a cui posso resistere non posso permettermi una Porsche, mi rifiuto di indossare la lycra ma l'idea di nuotare tra due continenti aveva un certo fascino.

Un amico ha fatto la gara l'anno scorso, me ne ha parlato e ne sono rimasto affascinato. Sembrava uno sforzo impegnativo ma realizzabile, al di fuori della mia zona di comfort ma non dei miei scarsi talenti.

E c'era un altro motivo per cui ero qui. Nove anni fa sono stato curato per il linfoma non Hodgkin, un cancro della rete di tubi e ghiandole nel cuore del sistema immunitario del corpo. I dottori mi hanno caricato con tutta la chemioterapia che potevano gestire. Mi ha fatto cadere i calzini.

Motivazione: James fotografato nel 2009 mentre era sottoposto a chemioterapia dopo la diagnosi di cancro

Il veleno ha fatto il suo lavoro e io sono ancora qui. Ma il trattamento mi ha lasciato affaticato per anni e ha strappato pezzi alla mia forma fisica naturale. Era ora di rimediare.

Quindi, con una corsa di 6,5 km o quattro miglia lungo il Bosforo come obiettivo, sono tornato a scuola per imparare di nuovo a nuotare. Il front crawl che mi è stato insegnato 40 anni fa è stato rinominato freestyle ed è, ehm, in qualche modo diverso.

Alla piscina di Marshall Street, nel centro di Londra, il mio eccellente istruttore, Dave, ha smontato la mia bracciata e gradualmente l'ha rimontata.

Allo stesso tempo sono entrato in una palestra con piscina e ho imparato ad amare le mie lunghezze serali quando il telefono è stato bandito ed ero tutt'uno con la mia mente e i miei polmoni.

Una volta che sono stato abbastanza in forma per giudicare che ero fisicamente all'altezza della gara, sono diventato pubblico. Gli amici, naturalmente, hanno preso il Topolino, tanto più quando è emerso che Pippa Middleton aveva nuotato la gara qualche anno fa. Una cosa è avere una crisi di mezza età, mi ha detto un amico, un'altra è fare di un pert bottom il tuo obiettivo.

Alcuni familiari erano preoccupati che potessi avere un infarto durante la nuotata. Ma la maggior parte è rimasta indietro, soprattutto quando ho detto loro che avrei usato la corsa per raccogliere 10.000 dollari per due favolosi enti di beneficenza per bambini.

Circa 2.400 persone hanno nuotato durante la gara (nella foto). C'erano più di 50 nazionalità coinvolte, di cui circa 140 britannici

L'Ellen MacArthur Cancer Trust aiuta i giovani a riprendersi dal cancro utilizzando la vela per ricostruire la loro fiducia. Porta bambini e adolescenti in acqua per condividere le loro esperienze, costruirne di nuove e riscoprire la loro autostima.

Il Nasio Trust aiuta i bambini e le comunità del Kenya occidentale a sfuggire alla povertà attraverso l'istruzione, l'assistenza sanitaria e il commercio sostenibile. Il trust gestisce due asili nido che forniscono lezioni prescolastiche, cibo, assistenza medica e sostegno ai bambini e ai loro tutori.

Quindi, con un obiettivo chiaro, ho pagato sulla linea di fondo.

Partecipare a una gara organizzata dal Comitato olimpico turco, come puoi immaginare, non è semplice. Ma una fantastica compagnia di viaggi chiamata SwimTrek smista tutte le scartoffie e gli hotel. Senza di loro, sarebbe difficile fare la gara. E che razza è. Fino al tuo arrivo, non ti rendi conto della portata dell'evento. Circa 2.400 persone nuoteranno. Molti, ovviamente, sono turchi, ma sono coinvolte più di 50 nazionalità, di cui circa 140 britannici.

C'è un grande villaggio di razza sulla sponda europea. Mi registro e ottengo un pass di sicurezza affermando di essere un atleta che rappresenta GBR, ma tutti i pensieri sull'arroganza olimpica vengono immediatamente respinti.

Facciamo un giro del percorso in barca, salendo costantemente fino alla partenza sul versante asiatico, ed è solo allora che si apprezzano appieno le distanze coinvolte. Sembra molto, molto lontano. Mentre giriamo e ci dirigiamo lungo il percorso, ci vengono forniti punti di riferimento da seguire e consigli sulle correnti che ci aiuteranno a raggiungere il traguardo.

Reportage di Landale dalla Camera dei Comuni per BBC News

All'alba del giorno della gara, mi sento adeguatamente nervoso ma sono anche calmo: ho accumulato migliaia di lunghezze in piscina, ho nuotato mentalmente più volte il percorso e ho fatto una buona colazione. Sono il più preparato possibile.

Il villaggio di gara è un trambusto di carne mentre più di duemila nuotatori nervosi si precipitano a prepararsi. Ci spogliamo, ci prendiamo la crema solare, prendiamo i nostri cappelli e occhiali e ci dirigiamo verso le barche. Due traghetti portano tutti alla partenza. È un momento strano: non avevo mai fatto chiacchiere nervose con così tante persone seminude. Studiamo il corso, allunghiamo le gambe e ci chiediamo ancora se finiremo in tempo. Chiunque nuoti ancora dopo due ore verrà strappato dall'acqua senza tante cerimonie dalla guardia costiera.

Le barche attraccano a una banchina, è attaccato un pontile di varo. E all'improvviso, è il momento. Versiamo come lemming nell'acqua. È caotico. Ci dirigiamo nel canale, se non altro per evitare di essere assaliti da qualcun altro.

E poi ti colpisce. Quella che sembrava una piccola increspatura dal mazzo si rivela un colpo piuttosto feroce. Prendo i miei primi bocconi di Bosforo. Tutta la bella tecnica della piscina viene abbandonata ed è solo una questione di nuotare limpido. Alcuni concorrenti meno sportivi iniziano a spingersi oltre, agitando gli arti in tutte le direzioni. Non viene assegnato alcun quarto. Alcuni nuotano dentro di te, altri attraverso di te, altri si fermano proprio di fronte a te. È abbastanza elementare.

Ma presto l'acqua si apre, troviamo un po' di spazio e il moto ondoso diminuisce. Trovo una specie di ritmo. Libero un po' di spazio mentale per concentrarmi sui punti di riferimento. La chiave è rimanere nel mezzo per beneficiare di quanta più corrente possibile. Improvvisamente mi colpisce come questa possa essere una corsa di massa, ma ogni concorrente sta combattendo le proprie battaglie private, contro la fatica, il taglio e la paura che potrebbero non avere le carte in regola per arrivare fino in fondo.

Piano piano comincio a fare dei progressi e prima del previsto il traguardo è in vista. Macino i tratti fino a raggiungere la fine. Salgo sul pontile. Sono stanco, livido e ho troppo Mar Nero nelle viscere.

L'ho fatto in un'ora e 35 minuti. Non è veloce e vengo picchiato profumatamente da un uomo con una gamba sola. Ma la gara è finita e ci si sente bene.

Puoi aiutare a sostenere gli enti di beneficenza di James su ellenmacarthurcancertrust.org e thenasiotrust.org.

Maggiori informazioni su DailyMail.co.uk

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