Seleziona una pagina

Mentre Sunisa Lee celebra la sua medaglia d'oro nella finale a tutto tondo di ginnastica femminile, la star del Team USA è diventata subito un nome familiare, ma chi è la ginnasta di 18 anni che ha conquistato il primo posto nei suoi primi Giochi Olimpici in assoluto?

Sunisa, originaria del Minnesota, è la figlia di profughi laotiani fuggiti dal Paese in seguito alla guerra del Vietnam ed è anche la prima Hmong-americana a rappresentare gli Stati Uniti alle Olimpiadi.

La sua strada verso i Giochi non è stata facile, con la star che ha perseverato nella tragedia personale dopo che suo padre è rimasto paralizzato in uno strano incidente nel 2019 che lo ha lasciato su una sedia a rotelle.

Ma entrambi i suoi genitori, che non hanno potuto accompagnarla ai Giochi a causa delle regole del COVID, l'hanno acclamata con entusiasmo da casa mentre ha battuto la competizione giovedì, con sua madre commossa fino alle lacrime quando Sunisa è stata annunciata come vincitrice.

Sunisa è cresciuta a Saint Paul, Minnesota, dove la sua famiglia si è stabilita per perseguire il sogno americano.

Suo padre è sempre stato un grande sostenitore. Quando aveva 12 anni, le scommise che se avesse vinto un concorso per cui si stava preparando, le avrebbe comprato un iPhone. Non era una scommessa da poco per John, ma lo intendeva così quando lei ha vinto, ha venduto un camion per pagare il suo prezzo

Ha anche sofferto di costole fratturate e di un polso rotto quando ha subito una lesione al midollo spinale, ma dice che sua figlia gli dà forza

Entrambi i suoi genitori, Houa John Lee e Yeev Thoj, sono nati in Laos e sono membri del gruppo etnico Hmong. Durante la guerra del Vietnam, gli Hmong furono reclutati per combattere al fianco delle forze americane per allontanare il comunismo e pagarono un prezzo pesante.

Circa 50.000 civili Hmong furono uccisi in tutto, con circa il 25% di tutti gli uomini Hmong uccisi in combattimento. Molti sono stati uccisi dal loro stesso governo dopo il ritiro delle forze statunitensi, portando molti Hmong rimasti a fuggire per la loro sicurezza.

Secondo un articolo dello Star Tribune del Minnesota, sua madre e suo padre erano ancora bambini quando le loro famiglie fuggirono dal Laos negli anni '70, finendo prima nei campi profughi in Thailandia.

Quando gli Stati Uniti si sono ritirati dal Laos, la guerra non era finita, ha spiegato suo padre, un veterano della Marina. Le persone dovevano andare in Thailandia per la loro sicurezza e per avere la possibilità di avere una vita migliore.

Tuttavia, non avevano il permesso di stabilirsi in Thailandia e nel 1979, quando il padre di Sunisas aveva otto anni, la sua famiglia emigrò negli Stati Uniti. Sua madre è emigrata all'età di 12 anni, nel 1987.

Sappiamo che l'hanno fatto per un motivo, quindi potrebbero essere al sicuro e i loro figli potrebbero avere una bella vita, ha detto Sunisa dei motivi per cui i suoi nonni fuggivano. È qualcosa di molto interessante per la mia generazione sapere che l'hanno fatto per noi. E ne è valsa la pena.

Alla fine si sono recati in Minnesota, patria di circa 80.000 persone Hmong che la vedono come la loro ambasciatrice nel mondo.

I suoi genitori si sono conosciuti da adulti in Minnesota. Secondo ESPN, John non è il padre biologico di Sunisa: era un padre divorziato di due figli, Jonah e Shyenne, quando ha incontrato la mamma di Sunisa, Yeev, che all'epoca era una mamma single di Sunisa di due anni, a cui ha dato il suo nome attrice preferita di soap opera thailandese.

Ma la coppia ha chiaramente legato, con Sunisa che ha scelto di cambiare legalmente il suo cognome in Lee.

Sunisa, nella foto con sua sorella Shyenne, è cresciuta rotolando e girando per casa. I suoi genitori l'hanno iscritta a lezioni di ginnastica all'età di sei anni

Entrambi i suoi genitori, Houa John Lee e Yeev Thoj, sono nati in Laos e sono membri del gruppo etnico Hmong. Sono venuti negli Stati Uniti come rifugiati sulla scia della guerra del Vietnam

Sunisa conosciuta come Suni da amici e parenti è una dei cinque fratelli in tutto, comprese le sorelle Shyenne ed Evionn e i fratelli Jonah, Lucky e Noah.

Da giovane, è rimasta incantata dalla ginnastica dopo aver visto i video su YouTube, dicendo al New York Times: una volta che ho iniziato, non riuscivo a smettere. Sembrava così divertente e volevo provarlo io stesso.

Si girava e rotolava per la casa di famiglia, oscillando persino dalle sbarre di metallo che reggevano uno stendibiancheria nel cortile sul retro. Quando aveva sei anni, i suoi genitori l'hanno iscritta ai corsi del Midwest Gymnastics Center di Little Canada, dove si allena ancora oggi con le allenatrici Jess Graba e Alison Lim, proprietarie della palestra.

Era una ragazzina molto attiva, sempre in giro, sua zia, Cecelia Lee, ha detto allo Star Tribune. Ma chi avrebbe saputo che avrebbe portato a questo?

Quando è migliorata, suo padre le ha costruito una trave di legno che poteva usare per esercitarsi a casa, realizzandola da solo perché la famiglia non poteva permettersene una vera.

Suo padre è sempre stato un grande sostenitore. Quando Sunisa aveva 12 anni, le scommise che se avesse vinto il primo posto in una competizione per la quale si stava preparando, le avrebbe comprato un iPhone. Non era una scommessa da poco per John, ma lo intendeva così quando lei ha vinto, ha venduto un camion per pagare il suo prezzo.

Quando Suni ha iniziato a competere come un'élite, ho viaggiato con lei quasi ovunque, ha detto a ESPN. Le ho sempre parlato prima della competizione, e a volte sarei stato duro con lei e mi sarei arrabbiato. Quando Sun è arrabbiata, si concentra un po' meglio.

Ma, ha detto, il suo messaggio è cambiato un po' mentre lei è passata alle grandi leghe.

Ora è abituata a che le dicessi di andare là fuori e divertirsi, ha detto.

In autunno, Sunisa frequenterà la Auburn University in Alabama. Ha detto che la sua materia preferita a scuola era la scienza

Sunisa (all'estrema sinistra) è raffigurata con i suoi compagni di squadra in abiti abbinati al Villaggio Olimpico

Sunisa è riuscita a rimanere concentrata anche se la tragedia ha colpito la sua famiglia. Nell'agosto 2019, John era su una scala a tagliare i rami di un albero del vicino quando è caduto a terra, riportando gravi ferite tra cui costole fratturate, un polso rotto e, peggio ancora, una lesione al midollo spinale.

Ha trascorso del tempo in ospedale, ma ha insistito sul fatto che Sunisa gareggi ancora nei suoi primi campionati nazionali senior giorni dopo. Sapendo che suo padre stava guardando in TV, l'allora sedicenne Sunisa ha dominato, finendo al secondo posto dietro Simone Biles e guadagnando l'oro alle barre irregolari.

Oggi John rimane paralizzato dal peso in giù e costretto su una sedia a rotelle, ma dice che sua figlia gli dà forza.

Prima del mio infortunio, ero attivo e atletico e ho sistemato tutto in casa, ha detto. Non posso fare niente di tutto questo ora, ed è difficile. Ma quando mi arrabbio così tanto con me stesso, guardo Sunisa e penso a cosa ha dovuto passare per arrivare dove è, e lei mi ispira.

Quest'anno è stato impegnativo per Sunisa. Prima di arrivare alle Olimpiadi, aveva già iniziato a collezionare medaglie, piazzandosi prima su barre irregolari alla Winter Cup 2021, all'American Classic 2021 e ai Campionati di ginnastica degli Stati Uniti 2021.

Era una ragazzina molto attiva, sempre in giro, sua zia, Cecelia Lee, ha detto allo Star Tribune. Ma chi avrebbe saputo che avrebbe portato a questo?

Si è anche diplomata al liceo alla South Saint Paul Secondary, dove la sua materia preferita era la scienza. In autunno, Shell frequenta la Auburn University in Alabama.

Ma mentre ci sono stati molti momenti emozionanti, ci sono stati anche momenti difficili. È diventata depressa quando le Olimpiadi sono state rinviate l'anno scorso e ha persino considerato di abbandonare la ginnastica. Quando finalmente è tornata in palestra, si è rotta un piede, mettendosi di schiena. Ha anche perso un'amata zia e uno zio che hanno contratto il COVID-19.

È stato un anno difficile, ma sono super orgogliosa di me stessa, ha detto. Dopo il COVID e la quarantena, ero demotivato perché avevamo così tanto tempo libero e sentivo di non essere più abbastanza bravo. Ma ora sto molto meglio mentalmente e puoi vederlo nella mia ginnastica.

Il mondo intero potrebbe vederlo mentre ha conquistato la sua prima medaglia d'oro olimpica oggi. Ciò includeva i suoi orgogliosi genitori, che sono stati costretti a guardare da casa a causa del divieto olimpico dei membri della famiglia.

È davvero difficile perché sono stati tutti i nostri sogni e per loro non essere nemmeno in grado di andare alle Olimpiadi e guardare è qualcosa che è così straziante, ha ammesso Sunisa a People.

Anche se non possiamo andare a sostenerla di persona, sono contento che abbiamo potuto condividere con il mondo, ha detto suo padre alla WCCO. Eravamo tutti così felici, l'abbiamo incoraggiata. Avevamo il tutto esaurito, quindi eravamo piuttosto rumorosi.